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Caitlin Clark é recebida na WNBA com uma verificação da realidade

UNCASVILLE, Connecticut – À medida que os segundos passavam antes de seu primeiro jogo WNBA começar, Caitlin Clark não conseguia parar de se mover. Esperando pelo salto inicial, ela caminhou ao longo da linha de lance livre. Ela puxou o short e prendeu o rabo de cavalo. Ela balançou os braços na tentativa de ficar solta.

Em seguida, o árbitro lançou a bola de basquete WNBA laranja e branca, mas os árbitros consideraram que ela precisava ser lançada uma segunda vez. Ao contrário do lance oficial, Clark pode não querer refazer completamente sua estreia. Ainda assim, definitivamente houve momentos em que ela desejará o retorno de um desempenho individual misto e, em última análise, de uma derrota decepcionante.

Ela liderou o Indiana Fever com 20 pontos, mas também marcou 10 turnovers – o maior número de todos os tempos no primeiro jogo de um jogador na WNBA.

“Não tive um ótimo começo, então acho que há muito o que aprender”, disse Clark. “Haverá bons. Haverá alguns ruins.

Ela reescreveu o livro dos recordes ao longo de quatro anos em Iowa, muitas vezes fazendo com que as lutas e arremessos mais difíceis parecessem uma brisa. O recorde inglório de terça-feira não era esperado. Pouco mais de um mês se passou desde que a carreira universitária de Clark terminou, mas a vida na WNBA chegou. Se um lembrete fosse necessário, ela mostrou na derrota do Fever por 92-71 para o Connecticut Sun que, às vezes, terá dores de crescimento à medida que faz a transição para a categoria profissional.

“Ela é uma novata nesta liga”, disse o técnico do Fever, Christie Sides. “Esta é a melhor liga do mundo. Temos que ensiná-la como serão esses jogos para ela todas as noites e temos que eliminar um pouco dessa pressão para ela. Isso é por minha conta, é responsabilidade da minha equipe descobrir.”

Todos os olhos estão voltados para Clark enquanto ela tenta chegar aos profissionais com grandes expectativas, não apenas para ter um desempenho como ela fez na faculdade, mas também para revigorar a liga de uma forma que nenhum jogador fez antes. O início da temporada de terça-feira ocorreu diante da primeira estreia lotada do Sun em casa desde 2003, e ela fará sua estreia em casa diante de outra multidão barulhenta na quinta-feira. Em Connecticut, centenas, talvez milhares, de fãs usaram camisetas nº 22 com os logotipos de Iowa e Fever para celebrar Clark. (A certa altura, um gráfico de “fã do movimento” apareceu no painel de vídeo da Sun enquanto mostrava muitos deles na tela.) Fãs com camisetas “Clark Fever” começaram a vagar pelo cassino Mohegan Sun horas antes da denúncia noturna. A audiência televisiva do jogo certamente será muito maior do que a da abertura da temporada passada.

É uma cena que Clark testemunhou em quase todos os jogos durante sua última temporada em Iowa.

“Joguei em público com ingressos esgotados, literalmente, todos os jogos, então esses ambientes não me assustam nem me impactam”, disse ela na manhã de terça-feira. “Tenho certeza de que haverá muitos fãs de basquete aqui que realmente apreciarão o jogo.”

No entanto, mesmo com essa familiaridade, na manhã da estreia mais esperada da história da WNBA, ela tentou moderar as expectativas.

“Sei que o mundo exterior pensa que farei coisas incríveis, mas isso pode levar algum tempo”, disse Clark. “E se as coisas não ficarem perfeitas imediatamente ou um jogo não for tão incrível quanto eu gostaria que fosse, dê-se graça, continue a aprender, continue a melhorar com isso.”

Quase imediatamente, Clark foi recebido na WNBA por um dos melhores jogadores do mundo. Menos de dois minutos depois, a estrela do Sun, Alyssa Thomas, atacou Clark na transição, forçando o guarda de 6 pés a cometer uma falta. Depois de cometer duas faltas, Clark terminou o primeiro quarto sem gols. Ela admitiu que foi difícil recuperar o fluxo depois de sentar um pouco mais cedo.

Clark disse que “seria bom” que sua primeira cesta na carreira acontecesse na bandeja, mas ela não poderia ter imaginado esperar até a marca de 5:24 do segundo quarto para marcar. Enquanto ela caminhava para o vestiário no intervalo, perdendo por 10 pontos, a atual Estreante do Ano, Aliyah Boston, chamou a atenção de Clark.

“(Boston) disse apenas para ficar calmo, ser agressivo e ser você”, disse Clark.

Clark cometeu alguns erros incomuns, pegando a bola de basquete e viajando, driblando com o pé e lançando um passe errado dentro de campo. Ela também tem espaço para melhorar defensivamente. Jogando contra um adversário experiente, a fisicalidade de Connecticut fez a diferença. Sides disse que Indiana levou um “soco na boca”.

Clark finalmente se acomodou, aproveitando as vantagens das opções. Ela acertou uma cesta de 3 pontos no final do quarto período sobre a central do Sun, Olivia Nelson-Ododa, em um chute que lembra seu tempo com os Hawkeyes. Mesmo assim, o Fever jogou a noite inteira em modo catch-up, perdendo nos 34 minutos finais do jogo. Um trecho no quarto período em que Thomas defendeu Clark forneceu outro dado de que o nível de competição de Clark havia aumentado.

VÁ MAIS FUNDO

O que aprendemos na estreia de Caitlin Clark na WNBA

Há muita fita para Clark devorar agora, e não há muito tempo para isso. Sides enfatizou que o espaçamento de Indiana era ruim e que precisava encontrar maneiras de facilitar a aparência de Boston (ela tentou apenas seis arremessos e marcou apenas 4 pontos). Os companheiros de equipe de Clark precisam fazer um trabalho melhor para recuperar a bola em seus passes. Reduzir a rotatividade – a Fever teve 25 – também será imperativa.

As oportunidades para mostrar crescimento imediato surgirão em breve e com frequência. Indiana abre a temporada com sete jogos em 12 dias. O New York Liberty aguarda na noite de quinta-feira, outro grande desafio em uma série deles.

Algumas performances inevitavelmente empalidecerão em comparação com outras. Uma masterclass de Clark certamente acontecerá mais cedo ou mais tarde. Mas terça-feira enfatizou como é sua nova competição. Como ela responderá será seu maior desafio.

“Decepcionado e ninguém gosta de perder, é assim que as coisas são”, disse Clark. “Não se pode culpar muito por causa de um jogo.”

(Foto: Elsa/Getty Images)



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