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Astronautas da NASA esperarão mais uma semana pelo lançamento do Boeing Starliner

A espaçonave Starliner da Boeing, que estava programada para levar dois astronautas da NASA à Estação Espacial Internacional em 6 de maio, permanecerá no solo por pelo menos mais uma semana enquanto os engenheiros perseguem um pequeno vazamento de hélio.

O lançamento, que terá como objetivo demonstrar um veículo que daria à NASA uma opção adicional para transportar seus astronautas para a órbita, está agora agendado para 1º de junho às 12h25, a leste da Estação da Força Espacial de Cabo Canaveral, na Flórida. Oportunidades adicionais de lançamento estão disponíveis em 2 de junho, 5 de junho e 6 de junho.

A mudança no cronograma acrescenta semanas de atraso a um projeto que já está anos atrasado. Funcionários da Boeing e da NASA disseram que precisavam de tempo para entender o problema e desenvolver soluções alternativas.

Em 6 de maio, os astronautas Butch Wilmore e Suni Williams já estavam amarrados no Starliner quando o lançamento foi cancelado devido a um defeito na válvula do segundo estágio do foguete Atlas V. Esse problema não estava relacionado à cápsula Starliner, mas então os engenheiros detectaram um pequeno vazamento de hélio no sistema de propulsão do Starliner.

Nos dias seguintes, a válvula do Atlas V foi substituída com sucesso.

O vazamento de hélio revelou-se mais espinhoso. Foi rastreado até um selo em uma linha de hélio que leva a um dos 28 pequenos propulsores conhecidos como motores do sistema de controle de reação. “Assim como você teria em qualquer encanamento de sua casa, uma torneira ou algo parecido”, disse Steve Stich, gerente do programa de tripulação comercial da NASA, durante uma entrevista coletiva por telefone na sexta-feira. “Há um selo que mantém essa interface firme.”

O hélio, um gás inerte, é usado para empurrar os propulsores para os propulsores e, se for perdido muito hélio, os propulsores podem não funcionar corretamente.

Os testes não mostraram vazamentos nas vedações dos outros 27 motores do sistema de controle de reação, e os engenheiros estavam confiantes de que o único vazamento era administrável. Não há planos para substituir o selo, o que exigiria a retirada do Starliner do foguete Atlas V e levaria a um atraso ainda maior no voo.

“Poderíamos lidar com esse vazamento específico se a taxa de vazamento aumentasse até 100 vezes”, disse Stich.

Stich disse que o vazamento de hélio levou a NASA e a Boeing a examinar mais detalhadamente o sistema de propulsão do Starliner, que revelou uma “vulnerabilidade de projeto”. Se ocorrer uma série de falhas improváveis, a nave espacial poderá não ser capaz de trazer os astronautas de volta à Terra em segurança.

Se houvesse problemas com os motores maiores destinados a serem acionados para a manobra de saída de órbita, um dos planos alternativos era usar oito dos propulsores menores. No entanto, a análise mostrou que uma falha adicional poderia significar que haveria apenas quatro dos propulsores menores disponíveis.

Os engenheiros então desenvolveram outro plano reserva para tirar o Starliner de órbita com apenas os quatro propulsores.

Se o problema da válvula não tivesse ocorrido em 6 de maio, o Starliner teria sido lançado e o vazamento de hélio só teria sido descoberto depois de atracar na estação espacial. Mas Stich disse que a NASA e a Boeing teriam elaborado um plano e provavelmente não haveria nenhum perigo para os astronautas.

“Teríamos sido capazes de administrar isso perfeitamente durante o vôo”, disse ele.

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