Ciência

Pesquisadores ouvem corações de morcegos em voo

Morcego noctule macho.

Pesquisadores de Konstanz mediram a frequência cardíaca de morcegos ao longo de vários dias na natureza, incluindo voos completos – a primeira vez que isso foi feito para uma espécie de morcego. Para registrar a frequência cardíaca de morcegos noctule comuns machos durante o voo, os cientistas anexaram transmissores de frequência cardíaca pesando menos de um grama aos animais, que eles então acompanharam em um avião enquanto os morcegos voavam, às vezes por mais de uma hora, em busca de comida. Seus resultados mostram quanta energia os morcegos consomem ao longo de um dia e quais estratégias de economia de energia eles usam para sobreviver.

Pesquisadores do Instituto Max Planck de Comportamento Animal e da Universidade de Konstanz usaram um método especial para estudar morcegos noctule comuns machos, encontrados por toda a Europa. O objetivo deles era entender exatamente quanta energia os morcegos consomem durante o dia e como isso muda ao longo do ano.

“Os morcegos são animais fascinantes que frequentemente compartilham seu habitat conosco, humanos”, diz Lara Keicher, a principal autora do estudo. “Mas os morcegos ainda estão envoltos em mistério. Ainda não temos uma resposta clara para perguntas simples como: De quanta comida eles precisam e eles conseguem encontrar o suficiente em diferentes estações para sobreviver?” Para prever como os morcegos se sairão em um clima em mudança, Keicher diz que é crucial conhecer suas necessidades energéticas.

Morcegos com transmissores de frequência cardíaca

Para descobrir, os cientistas equiparam morcegos com pequenos transmissores de frequência cardíaca pesando apenas 0,8 gramas. Assim como acontece com os humanos, a frequência cardíaca pode ser usada para determinar o consumo de energia. Os transmissores, que os morcegos usaram por apenas alguns dias, enviam um sinal de áudio do batimento cardíaco dos morcegos, que é então gravado usando um receptor de rádio. No entanto, isso só funciona se o receptor estiver a algumas centenas de metros dos morcegos.

“Durante o dia, não foi problema registrar os batimentos cardíacos sem grandes interrupções porque os morcegos estavam descansando em cavernas de árvores ou caixas de morcegos”, diz Keicher, que realizou o estudo como parte de sua tese de doutorado na Universidade de Konstanz e no Instituto Max Planck de Comportamento Animal. À noite, no entanto, os morcegos voam para caçar insetos e podem cobrir vários quilômetros em um curto espaço de tempo. Para acompanhar os morcegos 24 horas por dia, inclusive durante seu voo noturno, os pesquisadores voaram em um pequeno avião para seguir os indivíduos por voos inteiros com duração de mais de uma hora. “Sei que surpreendemos os moradores de Konstanz quando nosso pequeno avião voou em círculos sobre a ilha de Mainau tarde da noite”, lembra Keicher.

Acordado durante o dia

A equipe, que também incluiu membros do Instituto Suíço de Pesquisa de Neve e Avalanche e da Universidade de Freiburg, descobriu que a frequência cardíaca dos morcegos atinge cerca de 900 batimentos por minuto durante o voo. De acordo com Keicher, que analisou o sinal, “soou como um único tom agudo para nossos ouvidos”.

Usando as gravações únicas de batimentos cardíacos, os cientistas descobriram estratégias fascinantes que os morcegos usam para orçar seu consumo de energia em diferentes estações. Eles descobriram que os morcegos noctule comuns machos consomem até 42% mais energia no verão em comparação à primavera. Isso se deve principalmente ao fato de que os morcegos na primavera entram em uma espécie de hibernação diurna curta conhecida como -torpor- um estado de economia de energia no qual a frequência cardíaca pode ser reduzida a seis batimentos por minuto. -Vimos que os morcegos na primavera podem aumentar suas frequências cardíacas quando acordam, atingindo a velocidade máxima de 900 batimentos por minuto em apenas alguns minutos,- diz Keicher.

Registros da frequência cardíaca de morcegos em hibernação, repouso, preparação para voar e voo completo.

A equipe ficou surpresa que os morcegos machos não usavam torpor no verão. Keicher explica: – Nos meses mais quentes, quando a comida é abundante, os machos ficam acordados durante o dia para investir energia na produção de esperma para estarem prontos para o acasalamento no outono.” Para repor a energia gasta, os machos caçam duas vezes mais no verão do que na primavera e comem até 33 besouros de junho ou mais de 2500 mosquitos em uma noite.

Os resultados forneceram insights sobre os desafios energéticos dos morcegos e suas fascinantes estratégias de sobrevivência. Esse entendimento permitirá melhores previsões de como flutuações de temperatura cada vez mais extremas ou mudanças na disponibilidade de alimentos afetarão a vida dos animais e potencialmente os ameaçarão. A autora sênior do estudo, Dina Dechmann, do Instituto Max Planck de Comportamento Animal, diz: “Todas as espécies de morcegos são protegidas na Alemanha e algumas estão ameaçadas de extinção. A pesquisa básica que investiga o comportamento dos animais e suas adaptações ao ambiente pode nos ajudar a desenvolver medidas de proteção para que, por exemplo, morcegos noctule comuns possam continuar a ser vistos no céu noturno sobre Konstanz.”

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