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O que Sunita Williams, presa no espaço por um mês, disse em seu retorno para casa

O retorno de Sunita Williams foi adiado devido a problemas no propulsor e vazamentos de hélio

Washington:

Dois astronautas americanos presos esperando para deixar a Estação Espacial Internacional disseram na quarta-feira que estavam confiantes de que o problema atormentado Boeing Starliner eles cavalgaram logo os trariam de volta para casa, mesmo que incertezas significativas permaneçam.

Butch Wilmore e Sunita Williams decolou em 5 de junho a bordo da nova nave espacial que a NASA espera certificar para transportar tripulações de e para o posto avançado orbital.

Eles atracaram no dia seguinte para o que deveria ser uma estadia de aproximadamente uma semana, mas seu retorno foi adiado devido a problemas no propulsor e vazamentos de hélio que vieram à tona durante a viagem.

Ainda não há data definida para o retorno, mas NASA autoridades disseram na quarta-feira que estavam visando o “final de julho”.

Questionado durante uma ligação ao vivo da estação se eles ainda tinham fé na equipe Starliner e na nave espacial, o comandante da missão Wilmore respondeu: “Estamos absolutamente confiantes”.

“Tenho um bom pressentimento no coração de que a nave espacial nos levará para casa, sem problemas”, acrescentou. Sunita Williams.

Ela disse que eles continuavam aproveitando o tempo a bordo da ISS, realizando tarefas como trocar a bomba de uma máquina que processa urina de volta em água potável e realizando experimentos científicos, como sequenciamento genético no ambiente de microgravidade.

Eles também testaram o Starliner como um veículo “porto seguro” em caso de problemas a bordo da ISS e verificaram como seu suporte de vida funciona quando quatro pessoas estão dentro.

Incerteza persistente

Antes que Wilmore e Williams possam voltar para casa, no entanto, as equipes de engenharia precisam executar mais simulações de propulsores e selos de hélio semelhantes no solo, para entender melhor as causas raízes de alguns dos problemas técnicos enfrentados pela Starliner — e modificar a maneira como ela voará para baixo, se necessário.

Sabia-se que havia um vazamento de hélio afetando a nave espacial antes do lançamento, mas mais vazamentos surgiram durante o voo. O hélio, embora não combustível, fornece pressão ao sistema de propulsão.

Além disso, alguns dos propulsores da Starliner que proporcionam manobras precisas inicialmente não funcionaram durante a aproximação à estação, atrasando a atracação.

Os engenheiros não sabem ao certo por que o computador da nave “desmarcou” esses propulsores, embora tenham conseguido reiniciar todos, exceto um.

Em uma entrevista coletiva posterior, o executivo da Boeing, Mark Nappi, disse aos repórteres que a “teoria prática” para o mau funcionamento do propulsor era superaquecimento devido a disparos excessivos.

As teorias sobre a causa dos vazamentos de hélio variavam desde detritos entrando no sistema de propulsão até a possível instalação de selos pela Boeing que eram subdimensionados para a tarefa.

A NASA e a Boeing insistem que a Starliner poderia voar para casa em caso de emergência, principalmente porque os problemas afetaram apenas certos propulsores que controlam a orientação.

Eles não têm preocupações com nenhum dos propulsores mais potentes responsáveis ​​pela “queima de órbita” que trará a nave espacial de volta.

Mas ainda há muita coisa incerta — inclusive se os propulsores de controle de orientação que apresentaram defeito se degradaram, o que tornaria necessário depender de outros propulsores durante a descida, disse Steve Stich, funcionário da NASA.

Ele insistiu que a NASA ainda não estava considerando trazer Williams e Wilmore de volta em uma Crew Dragon da SpaceX, o que representaria uma grande humilhação para a gigante aeroespacial Boeing, cuja reputação foi abalada nos últimos anos devido à crise de segurança que afeta seus jatos comerciais.

“A principal opção hoje é retornar Butch e Suni na Starliner”, disse Stich, embora admitindo que um voo de volta em uma nave espacial da SpaceX não pode ser descartado.

Em 2014, tanto a SpaceX quanto a Boeing receberam contratos multibilionários da NASA para desenvolver naves espaciais tripuladas após a aposentadoria do programa do Ônibus Espacial. A SpaceX realizou um teste tripulado bem-sucedido em 2020 e já transportou dezenas de pessoas desde então.

(Com exceção do título, esta história não foi editada pela equipe da NDTV e é publicada a partir de um feed distribuído.)

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